Utilizamos can – could – be able to para expresar habilidad, es decir, si somos capaces (o no) de realizar una cosa. Puede en ocasiones generar ciertas dudas por lo que hoy vamos a ver como se construyen, cuándo se utilizan los tres de la misma forma y cuándo de forma diferente a la hora de hablar de una capacidad.

USO DE CAN

En el tiempo presente utilizamos can para hablar de algo en general y también para hablar de una habilidad en un momento determinado:

can speak French.

I can see you!

A menudo utilizamos can con verbos perceptivos como hear, see, smell, taste y verbos relacionados con procesos mentales como guess, imagine, picture, understand y follow (en el sentido de “understand”).

can smell something burning.

can imagine why you’re not so happy with him.

We can’t follow these instructions.

Can es un verbo modal y, por consiguiente, solo tiene dos formas verbales: presente (can) y pasado (could).

USO DE BE ABLE TO

  • Después de todos los tiempos verbales y modales

Como hemos visto antes, can no tiene forma infinitiva, ni forma -ing, ni perfecto ni futuro. Podemos utilizar be able to en todos los tiempos verbales.

I’d like to be able to speak more languages.

When I’m on the beach, I love being able to take a swim in the sea.

Jack hasn’t been able to go walk since his accident

Lets’ hope we’ll be able to start training again soon.

  • Más formal en el presente

En el tiempo presente, be able to es más formal que can.

I must apologise but I am not able to give you that information. (or, less formal: I’m afraid I can’t give you that information.)

  • Logros pasados

En pasado, solemos utilizar was/were able to y no could para hablar de logros pasados en frases afirmativas. Esto se debe a que son hechos en vez de posibilidades:

Only one person was able to finish the course. [Not: Only one person could finish the course.]

I was able to surprise him on his birthday. ]Not: I could surprise him on his birthday.]

Utilizamos couldn’t o, en un tono más formal, wasn’t/weren’t able to en frases negativas:

We couldn’t finish the course. (We weren’t able to finish the course).

  • Imposible: unable to

Unable to es la alternativa negativa de la forma not able to.

I was unable to finish the course because I wasn’t well.

USO DE COULD

  • Habilidad pasada general

Usamos could para hablar sobre una habilidad pasada general (no una habilidad específica). Sin embargo, could no es suficiente para indicar el pasado por sí solo, necesitamos el contexto de una expresión de tiempo.

He could run fast years ago.

When I was younger, I could play football very well (but I can’t now).

  • Logros pasados

Normalmente no utilizamos could para hablar de eventos concretos que sucedieron en el pasado. Cuando se mencionan logros pasados reales, solemos utilizar was/were able to. Esto es porqué son hecho y no posibilidades.

was able to/managed to get a ticket to go in the end. (Not: I could get a ticket to go in the end.)

wasn’t able to/couldn’t/was unable to get a ticket to go in the end.

  • Manage to / Succeed in

Podemos utilizar el verbo managed to cuando queremos decir que podemos hacer frente a una situación difícil pero específica.

It was very cold, but I managed to reach my destination.

También Podemos utilizar el verbo succeed in. Es una alternativa algo más formal que managed to. Recuerda que succeed in es seguido por un verbo en -ing.

succeeded in getting at ticket to go in the end.

  • Could + smell, taste, think, believe, etc

También utilizamos could con verbos sensoriales (smell, taste, see, hear, touch, etc) y con verbos de procesos mentales (think, believe, remeber, understand, etc) para hablar de eventos concretos que sucedieron en el pasado.

The food was great. I could taste the wonderful herbs and spices.

could hear them talking in the room next to me.

Esperamos que ahora tengas claro el uso de can – could – be able to y lo puedas poner en práctica en tus clases de inglés. Para poder hablar en inglés correctamente es importante tener una buena base gramatical. En nuestros cursos de inglés tocamos todas las áreas del idioma, haciendo especial énfasis en la parte comunicativa.

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